英國大學選校指南 – 是否非倫敦不去?

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上文提要:選擇英國的大學,在大城市和小城市的校園,到底有什麼分別。

縱然近年對英國其他城市地區的注意有所增加,但倫敦依然為英國絕對的核心,確是不爭的事實:不論是政治、經濟、文化、交通等各範疇方面,倫敦及英格蘭東南部都是明顯的領頭羊,條條大路通倫敦,不僅是成語還是事實。很簡單的問,要你數英國的城市,和倫敦以後還能道出伯明翰和利物浦等名字的,不是有在英國待過,便大概是足球迷吧。

誠然,倫敦有很多過人之處,人口是第二大城伯明翰的倍數,隨之而來的設施活動,選擇之多之廣闊,還是都是英國其他地區,以至全世界都比不上的。在倫敦見識過,才知道什麼叫「國際大都會」。套用現代人「人生經驗先行」的邏輯,若來英國讀大學卻連大笨鐘也沒有見過,真好像有點浪費。

然而,即使剔除牛津劍橋不談,這並不代表倫敦就是你讀大學必去的地方。事實上,依我在英格蘭東北和倫敦都住過讀過書的經驗,我根本不會提議你到倫敦上大學去。(除非你成績標青得誇張,LSE的經濟系爭著要- 但要是有此實力,不如直接報讀牛劍好了。)

正如上面所說,倫敦是英國最最大的城市,所以前文中有關大城市的考量不但適用,而且更為極端。最大的分別,當然是預算。要享受倫敦所有的好處,自然有它的代價:論市中心地段的學生住宿,月租八百英鎊(~NT$31,593)起跳的還只是最基本的四面牆房間;外出喝一杯五英鎊是常事。若英鎊不是跌得如此厲害,這數據會更驚人。(但英國所有東西都比亞洲貴是個迷思)反之而言,從香港的角度看,英國其他城市的住宿生活費十分划算,幾可是倫敦的一半:例如我就找過,東北部紐卡素河邊有陽臺的全新單位,月租不過£450(NT$17,771)。

要在倫敦讀大學,若非能住市中心的昂貴地段,那就只好搬到近郊去。這事實上和比喻上的疏離,是倫敦大學生最常遇到的問題:理論上二十分鐘,實質上難預算的地鐵車程;沒有住在附近,各散東西難協調見面的朋友圈子;好聽點是繁忙說穿了是混亂的大都會,不一定是適合學術或是社交的環境。沒有大學的支援網絡,對初來乍到國際學生,特會覺得陌生寂寞。

再者,倫敦的引人之處,不在於其大學城的身份。雖有學生會的努力,但倫敦不是個設計給大學生的城市:生活費高是令人頭痛是一回事,沒有大學校園風氣和社交網絡,沒有學生聚頭的地方區域,(相比起來)欠缺體藝等凝聚社群的活動,大學生活自然靠邊站了。若你看看各大大學排行榜,倫敦的大學學術水平不等,但在「學生滿意度」(Student Satisfaction)是幾乎是清一色的敬陪末席。

第二點,倫敦的大學雖好,但依照個人以及朋友們的經驗,它們都是研究先行的機構。又看看排行榜,倫敦的大學群(國王學院(KCL)是個好例子)普遍在科研比重較高的國際排名中佔前列,但在較注重大學經驗的國內排名卻落後。問過朋友,專攻研究的大學,對undergrad的興趣,以至所花的時間以及資源都排在碩士博士生之後,即使大學的名頭很好,若沒有課堂上的幫助也是徒然。

最後,倫敦深受國際學生的歡迎,所謂的「深受」指的可以是過半數。關於留學生自成一國這情況,我已有提及;也已表達了好幾遍,我覺得可惜的意見。在這裡做個總結:在英國的華人留學生數目之多,足夠建築自己的微社群;其中倫敦的學生數目最多之餘,華人的網絡還十分完備(例:梁静茹演唱會是有倫敦站的),三年大學間一句英文也不說亦是大有可能。報名LSE之類最受愛戴的大學前,對以上所提的還請三思。

倫敦是世上其中一個最好的城市,但它不一定是最適合大學生的地方。若你早已決定非倫敦不去,那我不認為這裡的寥寥數句會讓你改變主意;但若你其實沒多考慮,只因聽過而選擇倫敦的話,那以上幾點就值得你好好考慮了。

(當然,無論到那處讀大學,到倫敦遊覽也是無任歡迎!)

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